Муравьи побеждают слонов в «битве» за африканские акации

Биологи доказали, что именно муравьи защищают деревья африканских акаций от поедания слонами, поддерживая хрупкий баланс экосистемы между лесом и прериями, сообщается в статье исследователей, опубликованной в журнале Current Biology.

Укусы этих насекомых, колонизирующих акации, настолько неприятны самым крупным сухопутным животным на Земле, что те просто избегают питаться сочными листьями этих деревьев.

Несмотря на то, что в дикой Африке соотношение прерий и лесистых территорий контролируется большим количеством факторов — засухами, пожарами, типами почв и количеством растительноядных животных, работа ученых впервые показывает, что некоторые деревья могут и сами за себя постоять, привлекая насекомых. Именно благодаря этому обстоятельству лесистые территории Африки не превращаются в луга, лишенные деревьев.

Речь идет об акации вида Acacia drepanolobium, имеющей для защиты от крупных травоядных животных острые шипы. Эти шипы, длиной до пяти сантиметров, растут из полых шароподобных образований на ветках акаций, которые любят заселять муравьи, питающиеся соками растения.

Для того, чтобы убедиться, что именно муравьи защищают эти деревья от поедания их листвы слонами, Якоб Гоэн (Jacob Goheen) из университета Вайоминга провел полевой эксперимент с участием шести осиротевших слонов, живущих в специальном природном заповеднике в Кении. Ученые собрали ветки с живых деревьев акации, вскрыли полые основания шипов и удалили оттуда муравьев. После этого часть веток была помещена в специальные емкости, содержащие удаленных с веток муравьев.

В ходе эксперимента ученые обнаружили, что слоны очень быстро съели все ветки растений, освобожденные от муравьев, однако те, что были вновь колонизированы насекомыми, не тронули даже спустя несколько часов.

Аналогичный эксперимент ученые провели и в диких условиях, полностью освободив некоторые деревья от муравьев с помощью окуривания или контролируя таким образом численность их популяции на деревьях. Спустя год ученые выяснили, что чем меньше было количество муравьев на деревьях, тем более подвержены были их молодые побеги поеданию слонами.

Этот эффект, по словам авторов статьи, наблюдается в масштабах всей саванны. В тех землях, где почвы непригодны для A. drepanolobium, слоны полностью «зачищают» территорию от пригодной в пищу растительности, однако на глинистых почвах, где эти деревья хорошо растут, даже наличие слонов не может им помешать.

«Влияние этих маленьких насекомых (муравьев) на экосистемы столь масштабно, что мы можем наблюдать его из космоса с помощью спутников», — сказал Гоэн, слова которого приводит интернет-издание Science NOW.

By admin

Все будет хорошо

3 сентября 2010 9:21